Menu
Terug

Zoek mee naar een oplossing voor het COVID-19-virus

Iedereen kan een steentje bijdragen
Leestijd minuten
08 april 2020

Je zit nu misschien druk thuis te werken en/of op je kinderen te passen omdat het niet anders kan, maar wist je dat jij ook een steentje kunt bijdragen in de strijd tegen het COVID-19-virus? Echt waar! Gewoon door je laptop op te zetten of - als je het wat actiever wilt - een puzzelgame te spelen.

Rekenrace tegen het coronavirus

Wetenschappers vragen jouw hulp - of liever die van je computer - om een analyse te doen van het COVID-19-virus, zodat er sneller een vaccin of geneesmiddelen ontwikkeld kunnen worden. Daar wordt normaal gezien een supercomputer voor gebruikt, maar dat volstaat nu niet. Dat duurt te lang! Dus wereld: to the rescue! Dankzij het Folding@Home-project is het mogelijk om meer rekenkracht te creëren dan wat een enkele supercomputer kan bieden. Hoe? Verrassend genoeg is het antwoord computers en laptops overal ter wereld bundelen tot één groot megabrein. En dat zonder dat je als gebruiker er last van ondervindt, want een slim programmaatje gebruikt enkel de processorkracht die je zelf niet benut. Als je laptop even ongebruikt op de eettafel staat bijvoorbeeld, of als je naar een Netflix-film kijkt. Dergelijke dingen vereisen immers maar een fractie van de rekenkracht die jouw computer kan leveren.

covid-19, virus, coronavirus

Eiwitten vouwen

Dat programma heet dus Folding@Home, en het bestaat al even. Een aantal universiteiten creëerde het al bijna twintig jaar geleden om vouwen van eiwitten te simuleren - vandaar de naam van het project. Kort door de bocht: er wordt onderzocht hoe proteïnen of eiwitten (de bouwstenen van dingen als virussen) gevormd worden. Met die kennis wordt het eenvoudiger om een middel te vinden dat een virus kan bestrijden. Dat ‘vouwen’ van een proteïne vereist echter waanzinnig veel rekenkracht. Een oplossing voor het tekort aan supercomputers was snel gevonden bij collega’s die speuren naar buitenaards leven. Astronomen hadden in 1999 al SETI@home uitgebracht, waarbij iedereen een stukje data afkomstig van een radiotelescoop kon onderzoeken. De missie: buitenaardse wezens vinden!

covid-19, virus, coronavirus

Hoe werkt het?

Je moet gelukkig geen microbioloog of viroloog te zijn om Folding@Home te gebruiken. Het is zelfs heel simpel: je downloadt de software via www.foldingathome.org, waarna het zich installeert op je computer of laptop. De applicatie is er voor Windows, macOS en Linux, en haalt dan een stukje data van het internet en voert er berekeningen op uit. Door ‘client.foldingathome.org’ (zonder ‘www’) in je browser te tikken, kun je de instellingen aanpassen. Veel zijn er niet, maar er zitten wel een paar leuke opties bij. Hier bepaal je of je weinig of veel rekenkracht van je computer wilt inzetten. Nog een keuze: mag er gerekend worden tijdens momenten waarop de computer in gebruik is of enkel als de processor onbenut is? Let wel: als je een laptop dichtklapt, dan stoppen alle apps, ook Folding@home.

Bij een team aansluiten

Folding@Home kun je gewoon anoniem gebruiken. Maar je kunt jezelf ook een identiteit geven (mag een pseudoniem zijn) en een zogenaamde passkey aanvragen. Dit is een uniek cijfer dat je op meerdere computers kunt invoeren, zodat ze samen kunnen rekenen. Puur voor de lol krijg je een score op basis van wat je al berekend hebt. Er is zelfs een ranking met de hoogste scores. Als enkeling is het moeilijk om een toppositie te veroveren – tenzij je toevallig een supercomputer op overschot hebt. Je kunt wel je score bijdragen aan een team. Dat doe je gewoon door een teamnummer in te vullen. Team ‘Belgium’ is bijvoorbeeld nummer 3455. Misschien heeft jouw bedrijf of vereniging er ook een team? Opzoeken kan door een zoekterm in te tikken op stats.foldingathome.org/teams.

Groot succes

Elke computer kan via Folding@Home helpen. Heb je een krachtige game-pc met een grafische kaart van Nvidia of AMD? Deze videokaarten leveren extra paardenkracht zodat er nog sneller een antilichaam tegen het COVID-19-virus gevonden worden. Of er veel mensen aan meedoen? Op 30 maart stond de teller op meer dan één miljoen toestellen waarop Folding@Home draaide, goed voor een ongelooflijke 1 exaflop (1018 floating-point berekeningen per seconde) aan rekenkracht. Dat is heel veel, ongeveer 2,5 keer meer dan de allerkrachtigste supercomputer ter wereld kan produceren.

Puzzelen tegen COVID-19

Folding@Home is voor jou een beetje te passief? Dan is Analysis Mode misschien meer je ding. Met dit puzzelspel help je ook een vaccin tegen het COVID-19-virus op te sporen. Door te puzzelen? Jawel, want door het online spel te spelen, help je een Artificiële Intelligentie trainen om een bepaalde reeks eiwitten te herkennen. Deze reeks (een epitoop) is een soort barcode die een virus identificeert, maar is heel moeilijk te vinden. Het zit verstopt in de vele miljoenen eiwitten waaruit een virus bestaat. Een computer kan het enkel opsporen door echt alle data te bekijken en dat duurt heel lang. Een AI kan sneller werken, omdat het net als de mens snel de specifieke code of een patroon kan herkennen. Maar eerst moet die AI leren wat patronen zijn. En dat leer je het door dit spel te spelen.

covid-19, virus, coronavirus

Ook andere virussen

Het einddoel is zeker de moeite waard. Want kennen we de ‘barcode’, dan kunnen wetenschappers deze gebruiken om een vaccin te maken die je immuunsysteem leert om het coronavirus aan te vallen. Als het echte COVID-19-virus dan op bezoek komt, is je lichaam er al helemaal klaar voor. Het mooie aan Analysis Mode is dat de AI op termijn slim genoeg wordt om ook andere virussen te analyseren.

Kun je nog meer doen?

Het kan frustrerend zijn om thuis te moeten blijven zitten en schijnbaar niets te kunnen doen om te helpen. Om te beginnen: dat thuisblijven is al helpen. Word je helemaal tureluur van de stortvloed aan corona-informatie, dan kun je voor de essentie terecht bij www.info-coronavirus.be. Zoals een topdokter nog recent aanraadde: neem tijd om te ontspannen, zodat de stress niet opbouwt. Lees een boek, luister wat muziek of bekijk nu eindelijk die negen Star Wars-films van voor naar achter. Helaas heb je ook malafide figuren die de coronacrisis aangrijpen om er misbruik van te maken. Onder meer het WHO en de politiediensten waarschuwen dat er nu veel e-mails circuleren die op de een of andere manier het COVID-19-virus gebruiken om je geld te ontfutselen. Fraudeurs, blijf in uw kot!

 

 

Bekijk commentaar () Verberg commentaar ()